Yulieski Gourriel. (AP)

LA HABANA -- El toletero cubano Yulieski Gourriel firmó un contrato con el equipo Yokohama Dena Baystars de la Liga Central de béisbol profesional de Japón.

El contrato es por una temporada, por un monto no revelado. Gourriel dijo que llegará a Japón a finales de mayo.

"Esto es algo que estaba esperando vivir desde hace mucho tiempo y la verdad es que estoy muy contento de haber firmado este contrato", señaló el infielder de 30 años en conversación telefónica con la AP.

Gourriel, que participó con la selección cubana en las tres ediciones del Clásico Mundial de Béisbol, tiene promedio de por vida de .336 y 258 cuadrangulares en 13 temporadas en el campeonato cubano.

Gourriel integra el equipo Cuba desde 2003, y fue campeón olímpico en 2004 y subcampeón en 2008. En Cuba, defendió por muchos años la camiseta de Sanctí Spíritus, su ciudad natal, pero en la temporada de 2013 se incorporó a Industriales de La Habana.

Su fichaje con el equipo nipón es parte de la nueva política del deporte de Cuba, que desde el pasado año autorizó a sus deportistas a ser contratados en el exterior en un nuevo paso hacia el profesionalismo.

Frederich Cepeda defenderá la camiseta de los Gigantes de Yomiuri de la Liga Central, y Alfredo Despaigne juega con los Piratas de Campeche de la Liga Mexicana de Béisbol.

Gourriel, considerado como uno de los mejores y más completos peloteros de la isla, recordó que jugó en varias ocasiones en Japón con la selección de Cuba, pero agregó que es muy diferente desempeñarse en un torneo corto a hacerlo toda una temporada como miembro de un elenco de ese país.

"Sé que me voy a enfrentar a un gran pitcheo, de excelente control y con una gran variedad de lanzamientos. Va a ser difícil, pero jugando casi toda una temporada será para mí la oportunidad de descifrarlo mejor", comentó.

"Será algo nuevo y tal vez difícil porque es un país muy diferente al mío, con una cultura, una alimentación, unas costumbres distintas, además del idioma y de la lejanía de la familia".

Tras una pausa, el estelar pelotero sentenció, "tendré que adaptarme a todo eso porque mi meta es poner bien en alto el nombre de Cuba y mostrar el nivel de nuestro béisbol", agregó.

Shun Kakazu, jefe de operaciones del equipo japonés, señaló que los entrenadores de Yokohama "hemos estado viéndolo (a Gourriel) desde hace bastante, en los clásicos mundiales y más recientemente en marzo aquí. Además de ser un bateador de contacto y fuerza, es rápido en el corrido de las bases. Se ajusta perfectamente a los requerimientos del equipo", dijo, según declaraciones publicadas por el sitio digital Jit.

A principio de esta década, el toletero cubano Omar Linares jugó en la pelota profesional de Japón, pero lo hizo después de su retiro del béisbol de la isla.

Varios de los más talentosos peloteros cubanos desertaron de la isla y juegan en el béisbol de Grandes Ligas, entre ellos el toletero José Abreu (Medias Blancas de Chicago), Yasiel Puig (Dodgers de Los Angeles) y el pitcher Aroldis Chapman (Rojos de Cincinnati).

El embargo de Estados Unidos contra Cuba que existen desde hace más de 50 años no permiten ninguna transacción con el gobierno cubano, por lo que los jugadores que se acojan a las nuevas leyes cubanas no pueden ser contratados por equipos de las mayores.