Masahiro Tanaka.

NUEVA YORK - La inversión que los Yankees hicieron en el japonés Masahiro Tanaka ha rendido dividendos hasta ahora.

En la victoria de los Yankees sobre los Mets por 4-0 el miércoles, Tanaka se agenció su primer juego completo, su primera blanqueada y su primer hit.

Tanaka mejoró su récord como Yankee a 6-0 y su promedio de efectividad a 2.17. Los Yankees, con foja de 20-19 antes de la acción del jueves, estarían con cinco juegos por debajo de los .500 sin la contribución del japonés. Y es que hasta ahora, el diestro ha superado todas las expectativas.

"Creo que es justo decirlo", indicó el manager de los Yankees, Joe Girardi. "Es difícil esperar que arranques una temporada con marca de 6-0 cuando eres un novato y es la primera vez que enfrentas un calendario como éste. El muchacho es especial".

Los Yankees ganaron la puja por Tanaka en enero tras desembolsar US$175 millones, $155 millones para Tanaka por siete años y $20 millones adicionales como cuota de posteo para su ex equipo japonés, el Rakuten Golden Eagles. Si ponemos el valor de esa contratación en perspectiva, podemos ver que es mayor al de la nómina completa de 27 de los 30 clubes de Grandes Ligas en 2014.

Con CC Sabathia y los dominicanos Iván Nova y Michael Pineda fuera por lesión, Girardi dijo que Tanaka ha sido "tan valioso como cualquiera en nuestro equipo".

Pero Girardi añadió rápidamente que no era justo cargarle toda la responsabilidad a Tanaka para que constantemente sea el "salvador" de los Yankees.

"Tengo que dirigirlo independientemente de todos los demás, para asegurarme de que se mantenga fuerte y en salud", destacó Girardi. "Si estuviera jugando aquí más de dos años y estuviera aquí todo el año, podrías dirigirlo de una manera un poco diferente. Pero debido a que es la primera vez que está en una situación como ésta, no puedes ejercer mucha presión sobre él".

En los Estados Unidos, Tanaka ha repetido el éxito que tuvo en Japón. El diestro no ha perdido un solo juego de temporada regular en dos continentes desde el 19 de agosto del 2012. Tiene récord de 34-0 durante ese período, incluyendo foja de 24-0 el año pasado por el Rakuten, con el que impuso una marca de victorias en el Béisbol Profesional Nipón para una temporada, además de encabezar la liga con una efectividad de 1.27.

Tanaka está continuando el legado de varios abridores japoneses de calidad en el béisbol estadounidense, incluyendo a Hideo Nomo, Daisuke Matsuzaka y Yu Darvish. Muchos de esos lanzadores habrían llegado a Grandes Ligas desde el otro lado del Pacífico tratando de hacer valer sus jugosos contratos y cumplir con las expectativas, pero ése no es el caso con Tanaka.

"Dado que ésta es mi primera campaña aquí, no creo que mucha gente haya esperado que yo fuera un abridor fiable en la parte alta de la rotación", manifestó Tanaka a través de un intérprete. "Creo que es muy rápido para decir que he tenido éxito aquí. Obviamente, tengo un contrato de siete años y es importante para mí tener éxito durante esos años. Estoy tomando esto día a día y tratando de convertirme en mejor pitcher".

Comparativamente, los abridores de los Yankees ocupan el 23er lugar en Grandes Ligas y el 10mo en la Liga Americana con efectividad de 4.24, una diferencia de 2.07 carreras al promedio de carreras limpias permitidas de Tanaka ahora mismo. Esa es la clase de impacto que el nipón ha tenido en la rotación.

Tanaka tampoco ha batallado para hacer la transición al béisbol y a la vida en los Estados Unidos, mostrando fluidez tanto en su personalidad como arriba de la loma, desde donde lanza cinco pitcheadas con diferentes velocidades y rotación.

El manager de los Mets, Terry Collins, quien vio a Tanaka lanzar mientras dirigió en Japón por dos campañas, dijo que no es un secreto el porqué ha tenido tanto éxito.

"Lo vieron esta noche (el miércoles contra los Mets)", exclamó Collins. "Todo pasa por la zona de strike. Utiliza todo el plato. Lanza todos sus pitcheos. Nunca se coloca en una cuenta en la que el bateador tenga la ventaja. Cuando te colocas por encima de los bateadores y utilizas todo el plato como él lo hace, el bateador tiene que estar listo para hacer swing. Por esa razón tiene tanto éxito".